¿Cómo prescindir del aceite de palma?

1269x 04. 02. 2020 Lector 1

Es un producto milagroso utilizado en todas partes, desde productos de confitería hasta construcción. Sin embargo, por nuestra dependencia del aceite de palma, el planeta Tierra paga el daño causado por las selvas tropicales. ¿Podemos reemplazarlo con algo?

Probablemente estaba en el champú que usaste esta mañana, el jabón que lavaste, la pasta de dientes que te cepillaste los dientes, las tabletas de vitaminas que tragaste o el maquillaje que te pusiste en la cara. También podría estar en el pan que tostaste en el desayuno, en la margarina que le pusiste o en la crema que le pusiste al café. Si usabas mantequilla y leche, la vaca de la que provenían probablemente también se alimentaba con aceite de palma. Es casi seguro que usaste aceite de palma hoy.

Incluso el vehículo que conducía hoy (autobús, tren o automóvil) funcionaba con combustible que contenía aceite de palma. Gran parte del diesel y la gasolina que utilizamos tiene un componente adicional de biocombustible, que proviene principalmente del aceite de palma. Incluso la electricidad que alimenta el dispositivo en el que está leyendo este artículo ahora se puede producir en parte quemando granos de palma de aceite.

El aceite de palma es el aceite vegetal más popular del mundo. Está contenido en el 50% de los productos de consumo y también juega un papel central en muchas aplicaciones industriales. Los agricultores produjeron 2018 millones de toneladas de aceite de palma en el mercado mundial en 77, y se espera que la producción aumente a 2024 millones de toneladas para 107,6.

La ubicuidad del aceite de palma se debe en parte a su composición química única. Se obtiene de las semillas de palma aceitera de África occidental, es de color brillante e inodoro, lo que lo convierte en un ingrediente alimentario adecuado. El aceite tiene un alto punto de fusión y un alto contenido de grasas saturadas, lo que es ideal para la producción de productos de confitería y cremas que se disuelven agradablemente en la boca. La mayoría de los otros aceites vegetales deben estar parcialmente hidrogenados (los átomos de hidrógeno se agregan químicamente a las moléculas de grasa) para lograr una consistencia similar, un proceso que conduce a grasas trans poco saludables.

La composición química única del aceite de palma también le permite soportar altas temperaturas de cocción y proporciona una alta perecebilidad, lo que le otorga una larga vida útil para los productos en los que se encuentra. El aceite también se puede usar como combustible, así como los granos de palma que quedan después del procesamiento. Las cáscaras se pueden triturar y usar para producir concreto, y la ceniza que queda después de la quema de fibras y núcleos de palma se puede usar como sustituto del cemento.

Las palmas oleaginosas también son fáciles de cultivar en los trópicos y son muy rentables para los agricultores, incluso en áreas difíciles de cultivar que se han desplazado rápidamente a cultivar este cultivo en los últimos años.

Solo Indonesia y Malasia cuentan con alrededor de 13 millones de hectáreas de plantaciones de palma aceitera, casi la mitad de la producción mundial.

Sin embargo, la rápida expansión de las plantaciones de palma aceitera está acusada de deforestación masiva en Indonesia y Malasia y de destruir el hábitat de animales salvajes en peligro de extinción como el orangután y aumentar el riesgo de extinción. Estos dos países cuentan con alrededor de 13 millones de hectáreas de plantaciones de palma aceitera, que es casi la mitad de la producción mundial. Según Global Forest Watch, Indonesia perdió 2001 millones de hectáreas de bosque entre 2018 y 25,6, un área casi tan grande como Nueva Zelanda.

Esto ha llevado a los gobiernos y las empresas a buscar alternativas al aceite de palma. Sin embargo, reemplazar un producto milagroso no es fácil. La cadena de Islandia se adjudicó en 2018 cuando anunció que eliminaría gradualmente el aceite de palma de todos los productos de su propia marca (también vino con un anuncio navideño en movimiento con un orangután sin hogar, pero fue prohibido por un enfoque político obvio). Sin embargo, la eliminación del aceite de palma de algunos productos resultó tan difícil que la compañía prefirió eliminar su marca al año siguiente.

El gigante alimentario General Mills, uno de los mayores compradores de aceite de palma en los EE. UU., Encontró problemas similares. "Aunque hemos estado profundamente preocupados por este problema, el aceite de palma proporciona propiedades físicas tan singulares que es muy difícil de imitar", dice la portavoz Mollie Wulff.

El enfoque más común es buscar otros aceites vegetales que ofrezcan propiedades similares. Al diseñar un jabón sin aceite de palma, la marca de cosméticos británica LUSH recurrió a una mezcla de colza y aceite de coco. Desde entonces, ha avanzado más y desarrolló Movis, una base de jabón hecha a medida que contiene aceite de girasol, manteca de cacao, aceite de coco virgen extra y germen de trigo.

Mientras tanto, los científicos de alimentos y cosméticos están intentando producir mezclas con alternativas aún más exóticas, como manteca de karité, damara, jojoba, mangostán, ilipé, ambrosía o granos de mango. Al hidrogenar parcialmente y mezclar estos "aceites exóticos", se puede formar una mezcla con propiedades similares al aceite de palma. Pero ninguno de estos ingredientes es tan barato o fácilmente disponible como el aceite de palma. Por ejemplo, las comunidades locales recolectan y venden nueces de karité africanas en pequeños volúmenes en lugar de plantar, lo que resulta en un suministro limitado e inestable.

Estas no son las únicas recetas cuya mejora podría conducir a evitar el aceite de palma. Al igual que la soja, otros cultivos acusados ​​de destruir las selvas tropicales, la mayoría del aceite de palma está destinado a la alimentación animal, tanto de granja como de mascotas. Además de ser altamente calórico, el aceite de palma es rico en ácidos grasos esenciales y ayuda a la absorción de vitaminas liposolubles. Con la creciente demanda mundial de carne, aves y productos lácteos, la demanda de aceite de palma también está aumentando.

Científicos de la Universidad de Poznan en Polonia han examinado si el aceite de palma en la alimentación de pollo puede ser reemplazado por una fuente de nutrición más sostenible: los insectos. El equipo alimentó a los pollos en lugar de aceite de palma con una dieta complementada con el aceite de larva de escarabajo y descubrió que crecía igualmente bien e incluso mostró una mejor calidad de la carne. Estos gusanos también son ricos en proteínas y pueden usarse para el desperdicio de alimentos. La Asociación Veterinaria Británica ha concluido recientemente que la alimentación a base de insectos sería mejor para la cría de animales que el filete de alta calidad, así como para el medio ambiente.

Combustible verde

A pesar de su ubicuidad en la despensa y los baños, más de la mitad del aceite de palma importado a la Unión Europea en 2017 se usó para algo más: combustible. La Directiva de energía renovable de la UE estableció un objetivo ambicioso para que el 2020% de la energía para el transporte por carretera provenga de fuentes renovables para 10. Y el biodiesel, hecho de aceite de palma, fue un contribuyente importante para lograr este objetivo. Sin embargo, en 2019, la UE anunció que los biocombustibles derivados del aceite de palma y otros cultivos alimentarios deben eliminarse gradualmente debido al daño ambiental asociado con su producción.

Las algas producen aceite, muy similar al aceite de palma, para cubrir sus esporas y sobrevivir mejor en condiciones secas.

Esta decisión llevó a la UE a buscar una alternativa. Una posibilidad son las algas. El aceite de ciertos tipos de algas se puede convertir en bioropa, que luego se puede destilar en una gama de combustibles que podrían reemplazar el diesel, el combustible para aviones e incluso el petróleo marino pesado. Esto puede no ser tan extraño como parece: la mayoría de los campos petroleros del mundo son restos fosilizados de algas.

David Nelson es un genetista de plantas que investiga el potencial de las algas. Su investigación genética sobre el cloroidio, un alga microscópica común en Abu Dhabi, sugiere que podría ser una alternativa real al aceite de palma.

"Tenemos un clima interesante, no demasiado lluvioso, hace calor en el verano, por lo que todo lo que crece debe poder soportarlo", dice Nelson, con sede en la Universidad de Abu Dhabi, Nueva York. "Una forma en que este alga lo hace es producir petróleo".

El kelp produce un aceite muy similar al aceite de palma, que cubre sus disputas para ayudar a sobrevivir en condiciones áridas. Su equipo espera cultivar algas en tanques o estanques abiertos, lo que permitiría recolectar este aceite. Pero Nelson dice que se necesitarán grandes cambios en el mercado para hacer esto.

"Si los políticos dicen" No, no usaremos aceite de palma ", entonces hay un mercado realmente grande y abierto para el aceite de" palma "de algas", dice.

Nelson no es el único que espera un boom de algas. ExxonMobil y Synthetic Genomics anunciaron en 2017 que crearon una cepa de algas que produce el doble de aceite que su predecesora. El año pasado, Honda estableció una granja experimental de algas en su planta de Ohio para capturar dióxido de carbono de los centros de prueba de motores. Esperan que el sistema se vuelva modular para extenderlo a más plantas. Y la compañía de biotecnología Solazyme, con sede en San Francisco, incluso ha desarrollado combustibles de algas para uso automotriz, aeronáutico y militar.

Sin embargo, el principal obstáculo es llevar estos productos a una etapa en la que puedan competir económicamente y en cantidad con el aceite de palma. En 2013, la Universidad de Ohio creó una granja piloto de algas, pero su ingeniero jefe, David Bayless, confesó que habían progresado poco en los últimos seis años. "La breve respuesta es no, no estamos más cerca". El problema sigue siendo la economía y la producción comercial de aceite de algas para el mercado de productos básicos todavía está muy lejos ", dice. "Desearía tener mejores noticias para ti".

En condiciones ideales, los cultivares de palma altamente productivos pueden producir más de 25 veces más aceite que el derivado del cultivo de soja en un área igualmente grande de tierras de cultivo.

Algunas compañías también están investigando si la levadura podría ser producida para producir los tipos de aceites requeridos por la industria de alimentos y cosméticos. Sin embargo, trabajar en esta tarea se encuentra en una etapa más temprana que las granjas de aceite de algas. Sin embargo, además del aspecto económico, existe otro problema al reemplazar el aceite de palma con microorganismos como las algas o la levadura. La forma más controlada y eficiente de cultivarlos es en grandes cubas cerradas, pero en este sistema el azúcar debe agregarse en grandes cantidades para apoyar su crecimiento. Este azúcar debe cultivarse en algún lugar, por lo que el impacto ambiental del producto final simplemente se elimina. Según los certificadores sin fines de lucro de Bonsucro, solo el 4% del azúcar del mundo se cultiva en condiciones sostenibles.

Nueva hoja

Si no podemos reemplazar el aceite de palma, quizás podríamos reducir su impacto ambiental cambiando la forma en que se produce. Para lograr esto, debemos dar un paso atrás y ver qué determina su demanda.

Además de su composición única, el aceite de palma también es muy barato. Esto se debe a que la palma de aceite es un milagro: crece relativamente rápido, es fácil de cosechar y es increíblemente productiva. Una hectárea de palma aceitera puede producir de manera confiable cuatro toneladas de aceite vegetal cada año, en comparación con 0,67 toneladas de colza, 0,48 toneladas de girasol y solo 0,38 toneladas de soja. En condiciones ideales, los cultivares de palma de alto rendimiento pueden producir más de 25 veces más aceite que la soja en la misma área de tierras de cultivo. Irónicamente, prohibir el aceite de palma conduciría a un aumento catastrófico de la deforestación, porque cualquier cosa que reemplacemos requerirá mucha más tierra para crecer.

Sin embargo, es posible cultivar palma aceitera de una manera que limite el impacto ambiental. La mayoría de las empresas occidentales compran aceite de palma certificado por Rountable for Sustainable Palm Oil (RPSO). Sin embargo, la demanda de este aceite de palma sostenible certificado y la disposición a pagar un precio más alto por ella es limitada. El mercado del aceite de palma sostenible está sobrevendido, lo que lleva a los productores a vender aceite certificado a un mercado más amplio sin el etiquetado adecuado. RPSO ha sido criticado por ser opaco e ineficaz, con la insignificante influencia de obligar a los productores a cambiar.

"La gente del Consejo de Aceite de Palma de Malasia habla sobre el aceite de palma sostenible, pero de alguna manera no encuentro que vendan nada sostenible", dice Kyle Reynolds, un científico que trabajó recientemente en el centro de investigación australiano CSIRO.

La palma aceitera crece solo hasta 20 grados desde el ecuador, un área donde crecen las selvas tropicales y donde se encuentra el 80% de todas las especies del mundo. ¿Qué pasaría si pudiéramos reducir la presión sobre las selvas tropicales mediante la reproducción de una planta que fuera tan productiva como la palma aceitera pero que pudiera crecer en cualquier lugar? En eso están trabajando Reynolds y sus colegas.

"Una palma aceitera no puede crecer demasiado al sur o al norte, es en gran medida un cultivo tropical", dice Reynolds. "Algo con un contenido de biomasa tan alto debería ser más adaptable y capaz de crecer en diferentes condiciones climáticas".

En un laboratorio en Canberra, los científicos de CSIRO han introducido genes para altos niveles de producción de aceite en plantas de hoja caduca como el tabaco y el sorgo. Las plantas pueden triturarse y el aceite puede extraerse de sus hojas. Las hojas de tabaco suelen contener menos del 1% de aceite vegetal, pero las plantas de Reynolds cuentan con hasta el 35%, lo que significa que proporcionan incluso más aceite vegetal que la soja.

Los científicos han introducido genes para altos niveles de producción de petróleo en plantas de hoja caduca como el tabaco y el sorgo

Todavía hay una posibilidad: un intento de este aceite de hoja en los EE. UU. Ha fallado, probablemente debido al clima local (en Australia, una planta transgénica no se puede cultivar legalmente). Y el aceite de la planta de tabaco todavía está "muy lejos" del aceite de palma porque sus ácidos grasos son más largos e insaturados. Esto significa que se requeriría procesamiento para lograr propiedades similares. Pero Reynolds argumenta que puede tomar alrededor de 12 meses cultivar tabaco nuevo y mejorado para producir petróleo, si alguien está dispuesto a invertir en la investigación necesaria.

"Es una industria enorme, con el valor actual de la palma aceitera en $ 67 mil millones", dice Reynolds. Repite los temores de Nelson. 'Debería ser posible extraer el aceite de palma de una planta que no sea una palma de aceite. Podemos hacer eso? Claro ¿Pero será el precio competitivo? "

Obviamente, el aceite de palma no va a ninguna parte. Es casi imposible evitarlo, y es igual de difícil confundirlo por algo. Sin embargo, el potencial científico puede mitigar nuestro impacto en el mundo al desarrollar formas más sostenibles para satisfacer nuestras necesidades de alimentos, combustible y cosméticos. Todo lo que se necesita es la voluntad para que este cambio tenga lugar, y para que esa voluntad se vuelva omnipresente como el aceite de palma.

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