¡Se han encontrado rastros de nubes de lluvia en un pequeño mundo alienígena!

3082x 24. 10. 2019 Lector 1

Por primera vez, dos equipos de astrónomos han descubierto vapor de agua alrededor de un pequeño planeta que orbita la zona habitable de una estrella distante. Incluso encontraron rastros de lluvia en las nubes adyacentes. Esto confirmó los supuestos anteriores de los astrónomos de que el agua, considerada un componente esencial de la vida, también se produce en la atmósfera de pequeños exoplanetas.

El astrónomo Nikku Madhusudhan del Instituto Astronómico de la Universidad de Cambridge dice:

“Es muy emocionante. Nadie esperaría tal descubrimiento, ni siquiera recientemente ”.

Los vapores de agua se encontraron previamente en las atmósferas gaseosas calientes de exoplanetas gigantes, pero su descubrimiento en torno a exoplanetas más pequeños todavía era un desafío. Los astrónomos exploran la atmósfera analizando la luz de la estrella anfitriona cuando el exoplaneta está frente a él o está pasando. Si el planeta tiene una atmósfera, ciertas longitudes de onda de la luz serán absorbidas por los átomos o moléculas atmosféricos, dejando líneas características en el espectro estelar. Esta técnica funciona mejor en planetas grandes con una atmósfera grande, que luego pasa a través de más luz estelar. Aún así, solo unos pocos telescopios, como el telescopio espacial Hubble, tienen suficiente sensibilidad para detectar líneas débiles. Los astrónomos usaron el telescopio Hubble para tratar de observar varios exoplanetas más pequeños del tamaño entre Neptuno y la Tierra, pero no produjeron el resultado deseado.

Planeta K2-18b

Imagina el planeta K2-18b. Este planeta cercano, que orbita una enana roja a unos 110 años luz de la Tierra, fue considerado el principal candidato para encontrar agua líquida. Aunque su estrella es mucho más fría que el Sol, su órbita corta, que dura solo 33 días, significa que recibe casi la misma cantidad de calor que la Tierra del Sol. La presencia de agua líquida en la superficie del planeta podría ser estable y, por lo tanto, su ubicación es en la zona habitable de su estrella. Un equipo de astrónomos de Estados Unidos y Canadá ha podido estudiar el K2-18b durante varios años utilizando el telescopio Hubble. Los científicos han reunido datos de ocho órbitas del planeta frente a su estrella.

"Es necesario confirmarlo, pero nuestros registros también muestran rastros de vapor de agua en las nubes", dice el líder del equipo Björn Benneke de la Universidad de Montreal, Canadá. El equipo, que publicó sus resultados en arXiv ayer y también lo envió a The Astronomical Journal, también obtuvo datos de los telescopios espaciales Spitzer y Kepler de la NASA y los usó todos en el modelo climático K2-18b. La interpretación más probable del modelo es que el planeta tiene nubes de agua líquida condensada.

"De hecho, hay lluvia en este planeta como en la Tierra", dice Benneke. "Si estuvieras volando en un globo aerostático y tuvieras algún equipo de respiración a tu disposición, probablemente no te lastimarías".

K2-18b - Escala Neptuno

Pero esto no significa que K2-18b tenga una superficie con tierra y océanos como la Tierra. K2-18b es aproximadamente el doble del diámetro y ocho veces el volumen de nuestro planeta. Según Benneke, es más un Neptuno disminuido con una cubierta opaca gruesa que probablemente esconde un núcleo rocoso o helado. "No es la otra Tierra", dice Angelos Tsiaras, líder del equipo en el University College London (UCL), quien hoy publicó su propio análisis de los datos del telescopio Hubble disponibles al público en Nature Astronomy. Ambos equipos coinciden en la presencia de vapor de agua y posibles nubes. "Se supone que las nubes deben estar allí", dice Giovanna Tinetti del equipo de UCL.

Benneke afirma que en K2-18b puede haber un ciclo del agua con precipitaciones que caen de la atmósfera incluso sin la "superficie de la tierra", vaporizando en una capa gaseosa inferior densa y caliente para elevar y volver a condensar en las nubes.

El resultado alienta a los astrónomos a explorar más a fondo. Madhusudhan dice que otro puñado de pequeños exoplanetas que contienen agua podría estar al alcance del telescopio Hubble. A distancias mayores, los científicos tendrán que esperar al sucesor del Telescopio Espacial Hubble, el Telescopio Espacial James Webb (JWST) que se lanzará en 2021. "JWST será magnífico", dice Madhusudhan, y con su ayuda se descubrirán las "nubes" de tales planetas.

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